Entre 2015 y 2023 la industria minera será testigo de la entrada en operaciones de una serie de proyectos que dinamizarían el sector, o al menos mantendrían la actual producción de cobre del país, en un contexto desafiante en términos de costos y precios de los commodities.

Según la cartera de proyectos mineros catastrada por la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), hacia 2023 se prevén inversiones en minería por US$105.000 millones, de los cuales US$80.000 millones corresponden a cobre, lo que, de acuerdo con la entidad, significaría que la producción del metal llegaría a 8,5 millones de toneladas a 2025.

Si bien no todas las iniciativas tienen el mismo grado de probabilidad de concreción y varias de ellas están en etapas incipientes de su desarrollo, el monto de inversiones previsto da cuenta de la relevancia del sector minero para nuestra economía, factor clave para impulsar el crecimiento del país.

Lo anterior queda de manifiesto al revisar la cantidad de proyectos que han agendado su puesta en marcha para los próximos años, cuyo desarrollo inyectaría dinamismo a esta industria o al menos permitiría mantener la producción que posibilite a Chile conservar su rol de país líder en cobre. Esto, en un contexto en que se habla del fin del denominado súper ciclo de los metales, con precios más ajustados para los commodities, dificultades para obtener financiamiento, mayores costos en insumos críticos y, en paralelo, una disminución de las leyes de los minerales, todo lo cual afecta la competitividad.

Pero a pesar de este clima más complejo que muestra el corto y mediano plazo, los analistas avizoran un nuevo escenario positivo hacia 2016. Por lo que entrar con producción en ese periodo al alza es un dato que está en el análisis de las compañías mineras.

En este especial de MINERÍA CHILENA, preparado con información del Área de Estudios del Grupo Editorial Editec y Cochilco, se abordan en detalle las principales iniciativas mineras en desarrollo o en vías de iniciarse, en un horizonte que se extiende hasta 2023. Es así como se incluyen, entre otros, los denominados proyectos estructurales de Codelco, como Nuevo Nivel Mina El Teniente y Chuquicamata Subterránea; grandes expansiones e inicios de nuevas fases, como son OGP I de Minera Escondida o Mill Project de minera El Abra; y los greenfield en construcción, como es el caso de Antucoya (Antofagasta Minerals), y en carpeta.

En el actual escenario, existen también grandes proyectos respecto de los cuales las compañías han diferido su decisión de materializarlos, que no se incluyeron en este especial, pero que hay que destacar por la relevancia que tendrán a futuro, como son las grandes ampliaciones previstas de Los Pelambres y Doña Inés de Collahuasi (Fase III), que de acuerdo a las cifras oficiales involucran sendos montos de US$7.000 y US$6.500 millones.

Asimismo, cabe mencionar el proyecto de oro y cobre El Morro, de la canadiense Goldcorp, que se desarrollaría en la Región de Atacama. Dicha inversión, del orden de los US$3.900 millones volvió a fojas cero, toda vez que la minera optó por retirar el Estudio de Impacto Ambiental (EIA) para iniciar un completo análisis del emprendimiento, tras la revocación por parte de la Corte Suprema de la Resolución de Calificación Ambiental (RCA) de la iniciativa.

A continuación los proyectos (pinche en cada uno para ver el pdf con la ficha completa):

Cerro Colorado Continuidad Operacional

Cerro Colorado (BHP Billiton) es una operación minera de cobre a cielo abierto que produce cátodos SX/EW y está ubicada 120 km al este de Iquique. En operación desde 1994, tiene una vida útil estimada hasta 2016, tanto por las reservas consideradas en el proyecto original, como por los permisos de extracción de agua que posee para sus procesos.

En julio de 2013 la Unidad de Negocios Pampa Norte, de BHP Billiton, presentó el proyecto denominado “Continuidad Operacional”, que considera extender la actual operación, explotando reservas mineras identificadas y evaluadas económicamente en el marco de diversas campañas de prospección tendientes a prolongar la vida útil de Cerro Colorado. La explotación de estas reservas permitirá a la compañía alargar su operación actual hasta 2023, sin modificar el proceso y manteniendo el nivel de producción actualmente autorizado, a un ritmo de movimiento de material (lastre y mineral) de alrededor de 217.000 tpd, como promedio diario, con un máximo de 261.000 tpd en 2016.

Quebrada Blanca Hipógeno

La mina de cobre Quebrada Blanca (Teck) está ubicada 240 km al sureste de Iquique, en la Región de Tarapacá, a una altura promedio de 4.400 msnm.

El proyecto Hipógeno contempla la explotación de los recursos de sulfuros primarios ubicados bajo los recursos lixiviables actuales. El desarrollo de esta iniciativa permitirá prolongar la vida útil de la faena por unos 39 años más.

La inversión inicial implica la construcción de una planta concentradora con capacidad de 135.000 tpd, un depósito de lastre e instalaciones para el transporte del concentrado al puerto. Actualmente la inversión estimada asciende a US$5.590 millones.

El Abra Mill Project

Mill Project de Minera El Abra (Freeport-McMoRan) responde a la necesidad de la compañía de mantener la continuidad operacional del yacimiento, tratando las nuevas reservas de sulfuros primarios que emergen a medida que se extinguen los recursos lixiviables, prolongando la vida útil de sus operaciones.

La nueva planta apunta a procesar entre 150.000 y 200.000 tpd de mineral, lo que permitiría una producción cercana a las 300.000 tpa de cobre fino en concentrados, doblando la actual producción de cobre en cátodos. Las últimas actualizaciones de la compañía indican que debido a los resultados de la campaña exploratoria realizada en 2012, el proyecto El Abra Mill tendría incluso un potencial de producción por sobre las 450.000 toneladas de cobre en concentrados.

Radomiro Tomic Sulfuros

El proyecto Radomiro Tomic Sulfuros, de Codelco, corresponde a la opción de continuidad del desarrollo de la mina a rajo abierto de RT -cuya producción de óxidos decaerá fuertemente a partir de 2018-, a través de la explotación de sus reservas de sulfuros estimadas en 2.599 millones de toneladas, con una ley media de cobre de 0,47%.

El proyecto contempla la construcción y operación de una nueva concentradora con capacidad de 200.000 tpd, con lo que sería una de las plantas concentradoras SAG más grandes del país. Se calcula que el proyecto aportará una producción anual en torno a las 354.000 toneladas de cobre fino, más 7.000 toneladas de concentrados de molibdeno.

Actualmente el Servicio de Evaluación Ambiental (SEA) se encuentra realizando el proceso de consulta indígena en el marco del Convenio 169 de la Organización Internacional del Trabajo (OIT).

Chuquicamata Subterránea

Proyecto estructural y estratégico para el futuro de Codelco, que consiste en la transformación del actual rajo en una operación subterránea, que permitirá explotar parte de los recursos bajo el actual yacimiento.

Las campañas de sondajes efectuadas demostraron la existencia de reservas del orden de 1.760 Mt de mineral con una ley promedio de 0,71% de cobre y 0,05% de molibdeno. De esta forma, la mina podría operar de manera rentable al menos hasta 2060 a un ritmo de explotación de 140.000 tpd.

El método de explotación a utilizar será el block caving con la variante de macro bloques.

El proyecto prevé una tasa creciente de producción desde 2.700 tpd de mineral al inicio de su explotación hasta alcanzar un régimen de 140.000 tpd nueve años después, lo que significará una producción anual de 366.000 toneladas de cobre fino y más de 18.000 toneladas de molibdeno fino.

Encuentro Proyecto Óxidos y Sulfuros

De acuerdo con las estimaciones de Antofagasta Minerals, se espera que el depósito Encuentro Óxidos produzca alrededor de 50.000 toneladas de cátodos de cobre al año, utilizando la capacidad existente en El Tesoro (Minera Centinela).

Esta iniciativa permitiría que la actual planta SX-EW continúe produciendo a plena capacidad (100.000 tpa) a partir de 2016, por alrededor de ocho años, ayudando a compensar la disminución de la producción producto de la caída de leyes del actual yacimiento donde se extrae mineral.

Por su parte, con el proyecto Encuentro Sulfuros se espera que por medio de una planta concentradora se procese mineral a una tasa de, aproximadamente, 90.000 tpd, permitiendo alcanzar una producción de 140.000 toneladas de cobre y 150.000 oz de oro al año, contenido en concentrados por alrededor de 22 años en forma inicial.

Antucoya

Antucoya, de Antofagasta Minerals, es una mina de cobre que considera la extracción de los minerales oxidados del yacimiento a través de una operación minera convencional a rajo abierto. El proceso incorpora además la lixiviación de cobre en pilas, para posteriormente obtener cátodos a través de etapas de extracción por solventes y electro-obtención. La vida útil será de aproximadamente 20 años.

El mineral de mayor ley será procesado en una planta de chancado y aglomeración, para posteriormente ser lixiviado en pilas dinámicas. La solución producida por los procesos de lixiviación se tratará en una planta de extracción por solventes y electroobtención para producir cátodos de cobre de alta pureza.

Las reservas del yacimiento se estiman en 635,8 millones de toneladas de mineral con una ley media de 0,35% de cobre total, lo que permitirá una producción promedio anual de aproximadamente 85.000 toneladas de cobre fino durante los primeros diez años de operación.

Escondida OGP1

El proyecto Organic Growth Project 1 (OGP1) de Minera Escondida (operada por BHP Billiton), corresponde a la construcción de una planta concentradora de 152.000 tpd que reemplazará a la planta Los Colorados, cuyas instalaciones se ubican en una zona que contiene mineral de alta ley. El costo total asciende a casi US$4.200 millones, luego que se aprobara un incremento en el monto de la inversión por US$361 millones, el cual “refleja desafíos asociados al avance de las empresas contratistas”, indica la empresa.

La nueva planta concentradora se ubicara aledaña a la planta de Laguna Seca. En BHP Billiton esperan que este proyecto proporcione la capacidad de procesamiento adicional. OGP1 fue aprobado en febrero de 2012 y su finalización está prevista para el primer semestre de 2015.

En el mediano y/o largo plazo la compañía desea realizar una nueva fase denominada OGP II, la cual considera agregar una tercera planta al ciclo productivo, además de infraestructura relacionada con el tendido eléctrico de la operación. Esta última iniciativa se encuentra en nivel de ingeniería de perfil.

Rajo Inca

Este proyecto consiste en la continuidad operacional de las actuales instalaciones de la División Salvador de Codelco mediante la explotación a rajo abierto de los recursos remanentes del yacimiento Indio Muerto. La iniciativa, además de extender su vida útil por más de 30 años a partir del cierre de la mina subterránea, considera una ampliación de la actual capacidad de tratamiento de la división a partir de 2022, alcanzando un régimen de 130.000 tpd en 2023.

El plan minero actual contempla una explotación de recursos sulfurados del sector Inca mediante minería subterránea, el cual se verá interrumpido en 2018 afectado por el inicio del prestripping del proyecto rajo Inca.

Sobre la base de las proyecciones iniciales, una vez implementada la expansión, la producción media anual de cobre fino sería del orden de las 170.000 ton –prácticamente tres veces la cifra actual de la División Salvador– y la de molibdeno sería del orden de las 4.000 ton.

Santo Domingo

Santo Domingo es el principal yacimiento de cuatro depósitos del tipo IOCG (Iron Oxide Copper Gold) que estudia Capstone Mining en el distrito de Diego de Almagro, compañía que lo recibió producto de la adquisición de Far West Mining en junio de 2011.

De acuerdo con las estimaciones, se espera una explotación de recursos sulfurados para recuperar sobre 100.000 tpa de Cu fino y 470 kg de oro en concentrados de cobre, más la coproducción de unos 4 Mtpa de recursos ferríferos (magnetita y hematita) en concentrados de Fe a través de concentración magnética de los relaves de la flotación.

La vida útil de la mina se calcula en 18 años y se explotará a rajo abierto.

Lobo Marte

Lobo Marte, de Kinross, corresponde a un yacimiento ubicado en el distrito aurífero de Maricunga (160 km al este de Copiapó, a 4.200 msnm). El estudio de prefactibilidad postula una explotación del rajo a razón de 47.000 tpd para lixiviar el mineral conducente a la obtención de 350.000 oz/anuales de oro en metal doré (10 tpa de oro aprox.).

En agosto de 2012 la compañía suspendió el avance del desarrollo del proyecto con el fin de rebajar la dimensión de este y su inversión. Actualmente continúan en búsqueda de mejoras técnicas y económicas.

A principios de 2014 Kinross informó que todos sus proyectos se encontraban a la espera de una estabilización de los mercados, por lo tanto, Lobo Marte no se considera como prioridad para la compañía en el corto plazo.

Cerro Casale

Ubicado en Aldebarán, zona sur del distrito aurífero de Maricunga, a 100 km en línea recta al este de Copiapó, Cerro Casale (de Barrick Gold) es considerado como uno de los mayores depósitos de oro sin explotar.

Este proyecto minero considera una operación estándar de extracción de mineral oxidado y sulfurado a rajo abierto, y su procesamiento para la obtención de concentrado de cobre y de lingotes de metal doré (oro y plata).

Actualmente la iniciativa se encuentra suspendida por la empresa y en revisión, debido al retraso por la suspensión de la ejecución del proyecto Pascua-Lama.

Caspiche Óxidos

El proyecto Caspiche (de Exeter Resource) está ubicado en el cinturón de Maricunga, a 120 km de Copiapó, entre el yacimiento de oro y cobre Cerro Casale, y la mina Refugio, a una elevación de 4.200 a 4.700 msnm.

Los recursos mineros con que cuenta el proyecto se estiman en 889 millones de toneladas, con 0,58 gpt de oro, 0,24% de cobre y 1,13 gpt de plata, que se traducen en 19,3 millones de onzas de oro, 41,5 millones de toneladas de plata y 2,1 millones de toneladas de cobre, lo que equivale a 30,1 millones de onzas de oro equivalente.

En mayo de 2014 Exeter dio a conocer una modificación a lo determinado en el estudio de prefactibilidad publicado en 2012. En este estudio se definen tres opciones más acotadas de materialización: operación a rajo abierto para la explotación de los óxidos, de 10 años de vida útil; operación a rajo abierto para una explotación mayor de óxidos y una parte de sulfuros, con vida útil de 18 años; y operación mixta, rajo abierto y minería subterránea, con vida útil de cinco años.

Relincho

Relincho es un proyecto cuprífero de Teck, que posee una extensión aproximada de 27.300 hectáreas y que fue adquirido en su totalidad por Teck, en 2008, por US$415 millones. Según estimaciones de la compañía, Relincho contendría recursos por  más de 1.000 Mt de mineral.

El emprendimiento considera la producción de concentrados de cobre y molibdeno, mediante el método de rajo abierto y procesos de chancado, molienda y flotación.

A fines de 2013 se completó el estudio de factibilidad, el cual concluyó que el desarrollo de una planta concentradora con una capacidad de tratamiento de 173.000 tpd y sus instalaciones asociadas costaría unos US$4.500 millones.

Asimismo, se estima que la vida útil de la mina sería de 21 años.

Pascua-Lama

Pascua corresponde a un depósito aurífero ubicado a 53 km al norte de la ex mina El Indio, y que forma una unidad con el depósito Lama, situado en territorio argentino. Su producción global proyectada es de 850.000 oz anuales de oro y 35.000.000 oz anuales de plata.

En 2013 Barrick adoptó la decisión de “desacelerar temporalmente” la construcción de este proyecto binacional en el lado chileno, para responder a los requerimientos ambientales y regulatorios de las autoridades nacionales, luego que la Superintendencia del Medio Ambiente (SMA) aplicara una sanción a la compañía por incumplimientos relacionados con la no construcción de obras asociadas al sistema de manejo de aguas de contacto y no contacto, que debían estar implementadas en forma previa a las faenas de excavación.

La paralización de las actividades se extenderá hasta que la empresa no ejecute el sistema de manejo de aguas en la forma prevista en su RCA.

Dominga

El proyecto Dominga, de propiedad de la empresa chilena Andes Iron, se localiza al norte de las instalaciones de la histórica Mina El Tofo, en plena cordillera en la Costa de la comuna de La Higuera, provincia de Elqui, Región de Coquimbo.

Consiste en una operación –asociada a dos zonas de explotación minera a cielo abierto denominadas Rajo Norte y Rajo Sur– que producirá concentrados de hierro de alta ley y concentrados de cobre como subproducto.

Proyecta una producción de 12 millones de toneladas anuales de concentrado de hierro para pellet feed y 150.000 toneladas anuales de concentrado de cobre durante una vida útil de 27 años.

Los Pelambres Ampliación Marginal

Minera Los Pelambres cuenta con un depósito cuprífero en la cordillera de Los Andes cercano al límite con Argentina en la comuna de Salamanca, en la Región de Coquimbo.

La ampliación marginal Los Pelambres busca aumentar hasta en un 15% la capacidad actual de tratamiento de la planta concentradora, mediante optimizaciones en el proceso productivo.

Se esperaba que el estudio de factibilidad sobre la expansión marginal estuviese terminado a fines de 2014, con una posible primera producción a partir de 2018. La iniciativa considera que el rendimiento aumente a cerca de 205.000 tpd y se modifique la planta de procesamiento para tratar un mineral de mayor dureza. Estos factores combinados apoyarían un aumento neto en la producción promedio de Los Pelambres de aproximadamente 40.000 – 45.000 tpa de cobre fino.

Nuevo Sistema de Chancado Primario

El proyecto Nuevo Sistema de Chancado Primario consiste en la construcción de una nueva línea de chancado para mantener la actual capacidad productiva de División Andina, de Codelco, en torno a las 92.000 toneladas de mineral por día, generando aproximadamente 240.000 toneladas al año de cobre fino y una producción de molibdeno de 3,9 ton.

Estas obras contemplan la construcción de una gran plataforma en el sector denominado Nodo 3.500, un sistema de protección de avalanchas, el montaje de un nuevo chancador primario, la construcción del túnel correa Haulage III, el sistema de distribución y alimentación tolva SAG, y la nueva planta de chancado secundario.

Entre los años 2018 y 2033 este proyecto permitirá explotar 506 millones de toneladas de mineral, con una ley media de 0,76%, que garantiza sostener los aportes que hoy entrega Andina.

Expansión Andina 244

Expansión Andina 244 es parte de los proyectos estructurales de Codelco; considera elevar la producción de 94.000 tpd alcanzadas con el PDA Fase I a 244.000 tpd hacia 2023. Esto se traducirá en un aumento de las toneladas de cobre fino que produce esta División, que aumentarán en 343.000 tpa alcanzando las 600.000 tpa, para los primeros 30 años de operación, extendiendo la vida útil del yacimiento hasta 2085.

La expansión considera nuevas operaciones unitarias de chancado primario, transporte de mineral, chancado secundario y terciario, plantas de flotación colectiva, selectiva y lixiviación de molibdeno, así como una planta de filtros con almacenamiento de concentrados.

Se estima que diez años después de iniciado el proyecto podría realizarse una nueva ampliación a 290.000 o 300.000 tpd, con lo cual la División podría finalmente superar las 800.000 tpa de cobre fino. Este proyecto prevé además la construcción de un nuevo depósito de lastre de gran escala con una capacidad de 2.200 millones de toneladas.

Nuevo Nivel Mina El Teniente

El proyecto Nuevo Nivel Mina (NNM) de El Teniente consiste en la ampliación de esta faena subterránea en un sector más profundo del yacimiento, ubicado en la cota 1.880, alrededor de 100 metros más abajo que el actual Teniente 8, sumando una nueva superficie de explotación de 2,05 millones m2 que asegura la continuidad operacional de esta división de Codelco.

El proyecto incorpora 2.020 millones de toneladas de reservas con una ley media de cobre de 0,86%. Esto se traduce en más de 17 millones de toneladas de cobre fino en un periodo de más de 50 años de operación a partir de 2020.

Entre 2011 y 2018 el proyecto NNM ejecutará 98.450 metros de túneles en desarrollos horizontales y 3.454 metros de desarrollos verticales.(MINERÍA  CHILENA)