Posible compra de mina de cobre peruana Las Bambas, propiedad de Glencore Xstrata PLC, considera una transacción que podría alcanzar un valor de US$5.000 millones. FOTO MINERAS LAS BAMBAS PERÚ

Aún ante el descenso que registran los precios del cobre, el hambre de China por el metal no muestra señales de aplacarse: tres de sus empresas estatales compiten por un importante activo de cobre en Perú, mientras pequeñas mineras de su sector privado buscan adquisiciones en el extranjero para aumentar su exposición al sector.

Las mineras chinas con respaldo estatal Chinalco 601600.SH +1.19% Mining Corp. International, MMG Ltd. 1208.HK -1.65% y Jiangxi Copper Co. 600362.SH -0.64% están considerando presentar ofertas por la mina de cobre peruana Las Bambas, propiedad de Glencore GLNCY +3.63% Xstrata PLC, en una transacción que podría alcanzar un valor de US$5.000 millones, dijeron ejecutivos bancarios con conocimiento de la operación.

De ser exitosa, la transacción sería la mayor adquisición de un activo extranjero de minería de cobre por parte de China. Los ejecutivos bancarios dijeron que el alto precio sugiere que los potenciales compradores no actuarán solos. Sin embargo, no está claro si las tres mineras sumarán fuerzas o formarán consorcios separados.
“Vemos buenas oportunidades [para adquisiciones] ahora. Hace dos años el mercado estaba sobrecalentado (…). Creo que está mucho mejor ahora”, dijo Andrew Michelmore, presidente ejecutivo de MMG. “Si consideramos proyectos que comenzarán a construirse o que están cerca del término de las obras, veremos cómo podemos agregar valor”.

Michelmore no quiso hacer comentarios respecto a si MMG tiene planes de presentar una oferta por Las Bambas, que tiene programado producir 400.000 toneladas métricas de cobre al año a partir de 2015. Jiangxi Copper y Chinalco Mining no estuvieron inmediatamente disponibles para efectuar comentarios al respecto.

MMG, filial del operador chino de metales de propiedad estatal China Minmetals Corp., señaló que está buscando activos de cobre, zinc y níquel en América del Norte, Sudamérica y África para fortalecer sus reservas de metales. MMG, conocida previamente como Minmetals Resources Ltd., se formó en 2009 tras la adquisición por parte de China Minmetals de la compañía enfocada en el cobre OZ Minerals Ltd. OZL.AU -2.94% por US$1.390 millones. MMG tiene proyectos de cobre y zinc en Australia, Asia y Canadá.

China, que importa alrededor de 3,4 millones de toneladas de cobre refinado al año, consume más del 30% de la producción mundial de cobre. Al igual que las compañías de petróleo y gas del país, las mineras chinas están incursionando de manera creciente en el extranjero para asegurar recursos. En lo que va de este año, las compañías chinas han gastado US$1.000 millones en transacciones relacionadas con mineras de cobre en el extranjero, por sobre los US$653 millones de 2012, según Dealogic.

La caída de 10% en los precios globales del cobre este año, en parte debido a la desaceleración de la economía china, ha generado un fuerte interés comprador de mineras chinas por el metal, cuyos usos van más allá del acero orientado mayormente a la infraestructura, el que se produce a partir del mineral de hierro. El precio del mineral de hierro también ha registrado un descenso de 10% este año.

“Los fundamentos a largo plazo de oferta y demanda del cobre siguen siendo atractivos. Es tanto un tema de infraestructura -usado para redes eléctricas, bienes raíces, etc.- y del consumidor, en electrodomésticos y computadores”, dijo Jason Johnson, titular de recursos naturales para Asia-Pacífico de Citigroup Inc. C +2.15% “Las compañías chinas siguen comprando activos de minas de cobre, incluso mientras caen los precios del cobre; hay pocas minas nuevas de cobre a gran escala que entrarán en producción en el futuro cercano; y la mayoría, como Oyu Tolgoi, no está a la venta”.

El 66% del proyecto de cobre y oro Oyu Tolgoi, valuado en US$6.200 millones, pertenece a Turquoise Hill Resources Ltd., TRQ.T -0.55% con sede en Canadá. Según Chinalco Mining, Las Bambas está en segundo lugar en términos de producción.

Glencore acordó vender Las Bambas como condición para obtener la aprobación de las autoridades reguladoras chinas para su multimillonaria fusión en abril con Xstrata. Cualquiera que compre los activos tendrá que obtener la aprobación del Ministerio de Comercio chino. Las condiciones se impusieron aunque Glencore no opera ninguna faena de minería o procesamiento de cobre en China.

Glencore, con sede en Baar, Suiza, contrató a BMO Capital Markets Ltd. y Credit Suisse Group AG CSGN.VX -0.62% para asesorarse en la venta de Las Bambas.
El interés por activos de cobre fuera de China no ha estado limitado a las estatales. “Mientras las firmas más grandes de propiedad estatal han estado activas adquiriendo minas de cobre, más recientemente estamos viendo a firmas chinas más pequeñas de propiedad privada ingresando al sector de cobre por primera vez y comprando activos mineros en el extranjero”, dijo Johnson.

El mes pasado, Shanxi Donghui Coal Coking & Chemicals Group Co., un productor de carbón coque y químicos con sede en la provincia china de Shanxi, intentó adquirir Inova Resources Ltd., IVA.AU 0.00% y valoró la compañía australiana en alrededor de 160 millones de dólares australianos (US$143,7 millones). En julio, China Molybdenum Co. 3993.HK -0.33% acordó comprar la participación de 80% de Rio Tinto RIO.LN +0.29% PLC en una mina australiana de cobre y oro por US$820 millones.(WSJ)